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比爾·蓋茨:IT巨人看上中國核電

2011年12月11日11:36    來源:《中國經營報》     手機看新聞

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  與喬布斯相比,比爾·蓋茨缺少一個在電子產品之外創造歷史的機會,前者在主業之外還締造了皮克斯動畫的奇跡。而核能,讓比爾·蓋茨看到了這樣的希望。

  最初引起比爾·蓋茨關注的是溫室氣體排放和全球氣候變暖的問題。作為一個長期從事創新工作的企業家,比爾·蓋茨感到各國政府想通過政策手段來解決這個問題是不現實的。與大多數美國人一樣,比爾·蓋茨也認為政府所能解決的問題很有限,而且幾乎總是低效的。他給出的解決辦法是技術創新,而這其中最重要的就是從能源技術入手。

  “如果讓我對未來50年許一個願望,我肯定會選擇能源。” 比爾·蓋茨說,“我們要發明出使能源價格減半,並且實現零排放的技術。”

  讓這樣的願景成真,的確可以稱得上奇跡,而比爾·蓋茨相信奇跡將出現在核能領域。“核能的美妙之處在於,一個鈾分子的能量是其它能源的百萬倍,克服了輻射就將成為無與倫比的能源。”比爾·蓋茨說。

  所以,他在2006年參與投資了泰拉能源公司(TerraPower),幫助其研發一種核電技術——行波堆(Traveling Wave Reactor)。

  核電在安全性受到質疑的一個重要原因就是,其卸出的核廢料將在上萬年內具有放射性,在這麼漫長的衰變歷史當中,其時刻威脅著地球上的所有生命。與現在世界上運行的核電站相比,行波堆最顯著的特點是幾乎不產生什麼核廢料,而且還可以用其它核電站的核廢料作為原料,這使得其具有經濟性上和安全上的優勢。比爾·蓋茨稱,僅美國肯塔基洲存放的核廢料,就可以為美國提供數百年的電力。

  比爾需要伙伴

  行波堆在核電業界根本算不上新鮮玩意。據業內人士介紹,美國能源部曾在10多年前就這一技術進行過論証,由於材料和工程上的難題還無法解決,並未予以通過。

  “從材料的角度來看,行波堆挑戰了材料的極限。”一位中核集團的核電專家對本報記者說。

  比爾·蓋茨投資重啟對行波堆的攻關,則是由於十多年來全球材料科學、工業基礎和計算機水平有了相當大的進步。也正因為如此,今天行波堆的研發還有很大的不確定性。

  “現在談進展為時尚早,這個項目很難真正往前推進。”上述專家說。

  比爾·蓋茨對此還算樂觀,他已經投資了幾千萬美元用作科研經費。但如果科研取得了實質性進展,接下來還需要幾億美元做核燃料檢測。這一步結束之后,就需要幾十億美元建造實驗行波堆。

  資金對比爾·蓋茨來說不是最難辦的,難的是泰拉能源公司僅僅是一個創新型的公司,沒有足夠的設施支撐關鍵的實驗,更沒有足夠的專業人員來進行實驗堆的設計建設。即便能滿足上述條件,美國政府也未必會同意在國內建設這麼一個核反應實驗堆。

  因此,比爾·蓋茨把目光轉向了亞洲。中國、俄羅斯、日本、印度,這些國家都可以成為比爾·蓋茨的合作伙伴,尤其是中國。

  中國有資金、有技術人才、有建設力量、有核電需求、項目審批容易,而且成本低,這些都是比爾·蓋茨要到中國探討合作的原因。在過去的兩年時間,比爾·蓋茨多次造訪中國,與中國的核電行業官員、企業家、學者進行了多次交流。

  仍需面對現實

  在行波堆的問題上,中國給出的回應是積極的,但並不是盲目的。

  “像泰拉能源這樣的創新型公司,談科研可以,反正也不會有什麼損失。”接近國家能源局的人士對本報記者說,“如果是實打實的能源合作,那我們是不會選他們的。”

  這樣的態度是由行波堆技術目前所處的階段的決定的,從泰拉能源公司披露的信息看,最關鍵的材料問題仍沒有什麼實質性的進展,科研大都停留在理論計算的層面,很多試驗並不具備條件。比爾·蓋茨在今年的一次演講中曾表示,要在未來20年完成行波堆的研發,前提是一切進展順利。

  20年,不確定性也許大了點兒。

  本報記者了解到,中核集團是泰拉能源公司在中國的主要合作伙伴,國內行波堆研究主要是中核集團牽頭、其他核電集團配合。這當然是非常順理成章的事情,中核集團的核產業鏈最為完整,技術研發力量最強,而且擁有一台正在運行的、和行波堆設計理念十分接近的快中子實驗堆。但中核集團人士則表示,雙方的合作僅僅是意向上的,還沒有實質的推進,在中核集團內部並沒有一個關於雙方已經開始聯合研發的說法。

  而在國內與泰拉能源走得最近的是廈門大學能源研究院。該研究院院長李寧對本報記者表示,行波堆的理論研究的確有了一些進展,但其難題仍尚未克服。“這不是短時間所能克服的。”李寧說。

  對於取得了怎樣的進展,李寧表示目前還不便公布,需要中美官方安排合適的時機,但會很快。

  面對現實吧,比爾·蓋茨看好的核能技術,並不是今天世界上在運、在建或即將建設的核電站所採用的技術。而他所看好的核能技術在20年內還沒法為人類作出貢獻,至少比爾·蓋茨為泰拉能源公司購買的超級計算機,沒能測算出比這個更短的時間。
(責任編輯:魏艷)

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